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Benjamin Thomas à l’attaque, Olivier Le Gac 16e du général

C’est par la traditionnelle arrivée au sommet de Malhão que l’édition 2021 du Tour d’Algarve s’est conclue ce dimanche après-midi. À l’occasion de cette cinquième et dernière journée de course, Benjamin Thomas, troisième du contre-la-montre la veille, s’est de nouveau mis en évidence en intégrant l’échappée et en résistant jusqu’à dix kilomètres du terme. Olivier Le Gac s’est lui arraché dans l’ultime montée pour conserver un bon rang au classement général et repart ainsi du Portugal avec une seizième place finale.  

« Une bonne fin de semaine », Olivier Le Gac

Si une étape du Tour d’Algarve 2021 pouvait potentiellement sourire à l’échappée, il s’agissait bien de la dernière, ce dimanche, en direction de l’Alto de Malhão. De par le parcours accidenté et les écarts significatifs au classement général, les espoirs étaient permis pour les attaquants du jour. Alors, naturellement, la bagarre a duré plus longtemps que les jours précédents au départ d’Albufeira. Environ trente kilomètres ont été parcourus avant qu’un groupe d’une dizaine d’hommes ne parvienne à ouvrir une brèche. Et il y avait là Benjamin Thomas pour le compte de la Groupama-FDJ. « On avait vraiment dans l’idée de mettre un mec dans l’échappée, voire deux selon l’épaisseur du groupe, expliquait Frédéric Guesdon. La première mission était accomplie en ayant un mec devant. On espérait que l’échappée aille jusqu’au bout mais on a vite compris que ce serait difficile. Le peloton n’a accordé que 3’30 d’avance, ce qui est un écart assez mince ». « On avait une bonne carte devant, mais il y a toujours eu un bon rythme derrière, témoignait Olivier Le Gac. Étant donné que ça roulait bien devant, avec pas mal de bons rouleurs, le rythme était aussi élevé pour nous ».

À l’entrée dans le dernier quart de course, et alors que le peloton maintenait une vraie pression sur les fuyards, Benjamin Thomas a tenté le tout pour le tout. « Il fallait arriver avec une bonne minute d’avance au pied de la dernière ascension pour espérer aller au bout, précisait Frédéric. Il fallait donc tenter et c’est ce qu’il a fait à 35-40 kilomètres de l’arrivée. Ça ne s’entendait pas trop en tête, sur un terrain vallonné, alors il a décidé de tenter sa chance avec un coureur de Bora (Michael Schwarzmann, ndlr) ». L’ancien champion de France du contre-la-montre a parcouru une vingtaine de kilomètres en compagnie du coureur allemand avant de voir le retour de quelques hommes de l’échappée, puis du peloton, à dix bornes de l’arrivée. « C’était bien pour lui d’être devant et d’aller le plus loin possible, poursuivait Frédéric. Ça montre qu’il sort de ce Tour d’Algarve en forme ». « C’était une bonne fin de semaine, confirmait le spécialiste de la piste. Le début du Tour d’Algarve a été compliqué en raison de la chaleur mais j’ai fini avec de bonnes sensations. On avait un peu carte blanche aujourd’hui mais le peloton ne nous a pas trop laissé de liberté. Dans le final, j’ai essayé de m’extirper et de résister le plus longtemps possible. Une fois repris, j’ai filé un dernier coup de main à Olivier ».

« On aurait signé au départ pour un top 20 avec Olivier », Frédéric Guesdon

Douzième du classement général avant cette dernière étape, le coureur breton a même profité du soutien de l’ensemble de ses collègues tout au long de l’étape. « Toute l’équipe a fait du bon boulot pour m’aider et me placer au mieux pour le final, assurait-il. J’ai été très bien épaulé ». Il a aussi été attentif lorsque Kasper Asgreen a lancé les hostilités à une vingtaine de kilomètres de l’arrivée. « Il était bien placé quand ça a accéléré, et de là, ça n’a plus débranché jusqu’à l’arrivée », disait Frédéric. Olivier Le Gac s’est finalement présenté au pied de la bosse finale de Malhão (2,7 km à 9%) au sein d’un peloton d’une quarantaine d’unités. « Il s’est accroché et s’est bien battu », soutenait Frédéric. « J’ai fait de mon mieux, j’ai essayé de monter à mon rythme sans exploser, indiquait l’intéressé. J’ai donné le maximum et je suis globalement satisfait de ma semaine pour une reprise, sachant que je n’avais pas couru depuis le Tour des Flandres ». Vingt-quatrième au sommet ce dimanche, il a donc confirmé sa place dans le top 20 final (16e) de l’épreuve. « C’est quand même pas mal, ajoutait Frédéric. On aurait signé au départ pour faire top 20 avec Olivier ». « Ça confirme que j’ai bien travaillé à la maison et j’espère que je vais pouvoir encore élever mon niveau dans les semaines à venir en vue des Coupe de France en Bretagne et du Dauphiné », complétait le coureur de 27 ans.

Au moment de tirer le bilan de la semaine lusitanienne, Frédéric Guesdon apparaissait plutôt satisfait. « C’est une semaine positive, concluait-il. Nous n’avions pas de purs sprinteurs, or il y avait deux étapes au sprint. Nous n’avions pas de purs grimpeurs, or il y avait deux étapes avec arrivée au sommet. C’était de fait compliqué de tirer notre épingle du jeu, mais on a essayé de jouer placé malgré tout et on a surtout accumulé du bon travail pour la suite. On s’est aussi mis en condition pour travailler autour d’un leader. Et même si Olivier n’était pas là pour la gagne, tout le monde s’est bien mis à son service. Nous avions quand même une équipe jeune avec Alexys, Clément ou Marijn. Nous n’avons certes pas gagné, mais cette semaine de course nous a permis de bien travailler pour l’avenir. Enfin, pour sa première sur une course par étape avec la WorldTeam, Marijn a donné satisfaction et a montré qu’il était encore là aujourd’hui, après cinq jours de course ».

— Alexandre to www.equipecycliste-groupama-fdj.fr

Un nouveau podium pour Benjamin Thomas

Depuis le début de sa semaine lusitanienne, l’ancien champion de France du contre-la-montre avait les yeux rivés sur la quatrième étape du Tour d’Algarve. Benjamin Thomas savait qu’il disposait ce samedi d’une belle opportunité sur le circuit de vingt kilomètres autour de Lagoa. Finalement, il est tombé sur deux coureurs légèrement plus rapides que lui et a dû se contenter de la troisième place du jour, à seulement neuf secondes du lauréat Kasper Asgreen. Grâce à une belle prestation ce samedi, Olivier Le Gac a lui grignoté six places au classement général et se retrouve ainsi douzième avant le dernier acte.

« Le contrat n’est pas tout à fait rempli », Benjamin Thomas

Le peloton du Tour d’Algarve avait ce samedi rendez-vous avec le traditionnel contre-la-montre de 20,3 kilomètres dans les environs de Lagoa, où un certain Stefan Küng s’était imposé il y a deux ans. Le champion de Suisse et d’Europe n’était pas présent ce jour pour tenter de remettre le couvert, mais l’équipe Groupama-FDJ présentait malgré tout plusieurs spécialistes au départ de l’épreuve chronométrée. Deux d’entre eux partaient relativement tôt, à savoir l’ancien champion de France Juniors Clément Davy, et l’ancien champion de France Elites Benjamin Thomas. L’ancien de la Conti a d’abord établi les meilleurs temps à chaque point intermédiaire, puis à l’arrivée, en 25’08, avant que son aîné ne vienne effacer ces différentes marques et établisse un très gros temps final de 24’01. Alors qu’Alexys Brunel terminait plus tard l’exercice dans la même seconde que Clément Davy, Benjamin Thomas occupait lui le siège de leader provisoire pendant une heure et demie. Seulement, le surprenant Rafael Reis est ensuite venu lui rafler la première place pour six secondes, puis c’est finalement Kasper Asgreen qui s’est adjugé la victoire du jour, neuf petites secondes devant le Tarnais.

« Je suis parti un peu vite sur le début de course, commentait plus tard Benjamin. J’ai éprouvé le besoin de souffler un moment à 7-8 km de l’arrivée. J’ai perdu du temps sur la deuxième partie, notamment sur Asgreen qui a fait un gros finish. Je partais avec l’ambition de remporter le chrono mais j’échoue pour neuf secondes. Le contrat n’est pas tout à fait rempli mais ça reste une belle performance. C’était la première fois que je faisais ce chrono qui est particulier et technique, avec pas mal de montées/descentes. Si je reviens ici à l’avenir, j’aimerais améliorer cette performance et aller chercher mieux. En tous les cas, après trois premiers jours compliqués où j’ai souffert de la chaleur, je suis content d’être allé chercher une belle petite place sur ce chrono ». Benjamin Thomas a ainsi réalisé son troisième top-5 en trois chronos cette saison. « On savait que Benjamin allait jouer la gagne, mais on ne savait pas quelle serait sa place, ajoutait Frédéric Guesdon. C’est dommage qu’il termine troisième mais c’est quand même un bon chrono. Il est peut-être parti vite, mais Asgreen est quand même un client. Ce n’était pas son jour, mais ça va venir. Il tourne autour depuis un moment, et c’est frustrant d’être toujours placé mais jamais vainqueur. Il n’y a pas de raison que ça ne sourit pas bientôt ».

« Nos jeunes étaient là, c’est encourageant », Frédéric Guesdon

Longtemps dans le top-10 provisoire, Clément Davy et Alexys Brunel ont eux respectivement hérité des 12e et 13e places de l’étape. « Je suis content de mon chrono, assurait Clément. Je n’ai pas pu préparer ce rendez-vous dans les meilleures conditions, mais comme j’apprécie cette discipline et que je la travaille depuis plusieurs années, j’avais à coeur de bien faire. Je me suis concentré toute la journée sur cet effort. J’ai bien aimé le parcours dès la reconnaissance, même s’il fallait faire attention à certains virages, à ses trajectoires. Les sensations étaient plutôt bonnes, ça a bien répondu et j’ai pu prendre beaucoup de plaisir. C’est mon premier top-15 en chrono à ce niveau. C’est bien, je continue d’apprendre, mais il ne faut pas s’endormir, et continuer dans ce sens ». « Son classement est de bon augure pour la suite, ça va le mettre en confiance, complétait Frédéric. Il a l’habitude de rouler pour les autres, c’était son premier chrono de l’année, et il a répondu présent. Alexys a également réalisé un beau contre-la-montre. Nos jeunes étaient là, c’est encourageant ». Olivier Le Gac, lui aussi, s’en est très bien sorti ce samedi. Il s’est octroyé la 30e place de l’étape et en a profité pour remonter au douzième rang du général. « Il a fait un bon chrono, témoignait Frédéric, qui le suivait. Ce n’est pas un spécialiste mais il s’est bien battu. Il lui manquait un peu de force par rapport à d’autres, mais étant donné qu’il est plutôt en bonne condition, il a réussi à limiter la casse. Il fait top-30 du chrono, ce qui ne lui est jamais arrivé. Ça va le motiver pour la suite. Il avait tendance à ne pas trop s’entraîner sur son vélo de chrono, n’étant pas spécialiste, mais il se rend compte que ça lui manque et que ça peut toujours être utile. Preuve en est cette semaine. Demain, il va s’accrocher, et si on peut profiter de circonstances de course, on n’hésitera pas ».

— Alexandre Philippon to www.equipecycliste-groupama-fdj.fr